获台积电大力支持,RISC-V处理器有啥实力

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源自柏克莱大学的开源指令集架构(ISA)处理器RISC-V,目前已陆续获得多家科技大厂支持,开始应用在自家产品中。为进一步推动RISC-V处理器的商业应用,由柏克莱教授与研究生共同创办了一家名为SiFive的新创晶片设计服务公司,并获得台积电大力奥援。目前SiFive已推出基于台积电0.18微米与28奈米制程的微控制器(MCU)与微处理器SoC平台。
 
RISC-V
 
SiFive产品暨业务开发副总裁刚至坚表示,目前半导体产业出现前所未有的整并潮,与产业发展趋向于寡头垄断有密切关系。随着先进制程的一次性工程(NRE)成本呈指数增加,摩尔定律只对口袋够深的大厂有意义。但这个趋势不利物联网(IoT)、云端等应用发展,因为这类应用的单一产品市场规模通常不大,却需要高度客制化的解决方案。如果不设法改变局面,相关应用开发者只能妥协,用现成的晶片来实现所想要的产品设计。
 
SiFive认为,开放原始码硬体将是解决上述困境,让更多应用开发者以低成本取得客制化处理器或微控制器的关键,同时也蕴含庞大的商业潜力。因此,该公司创业团队以自己在柏克莱大学时所开发的RISC-V指令集架构做为核心技术,结合晶片设计服务商业模式,而创立了SiFive。
 
值得一提的是,RISC-V的产业支援程度进展相当迅速。事实上,除了SiFive,NVIDIA、Google、HP Enterprise、IBM等国际一线大厂,也都是RISC-V的支持者,并加入RISC-V基金会。NVIDIA更已经在自家的GPU中采用RISC-V核心,主要功能为晶片内部的管理(House Keeping)。RISC-V基金会是非营利组织,主要工作是维护RISC-V架构的标准规范。
 
SiFive则是一家以营利为目标的公司,但该公司的主要产品依然维持开放原始码。例如锁定微控制器市场的Freedom Everywhere,以及主打高性能SoC设计的Freedom Unleashed,相关设计文件与原始码,都是对外开放的。刚至坚解释,开放透明有一个主要好处,就是可以与开放原始码社群的资源结合,而且用户不用等拿到晶片才能开始撰写软体,因为晶片内部功能的规格定义已完全摊在阳光下。
 
对SiFive来说,这可省下很多客户支援的工作,将成本回馈给客户。举例来说,采用台积电0.18微米制程的Freedom Everywhere平台,用户只要支付4万美元起,就能拿到按照自己应用需求设计的晶片原型。至于采用28奈米制程的Freedom Unleashed,资金需求则在三百万到五百万美元之间。
 
结合开放原始码CPU以及晶片设计服务商业模式的SiFive,虽然创业时间很短,但已经引起台积电关注,且双方有相当紧密的合作关系。目前SiFive唯一的晶圆代工夥伴正是台积电,且刚至坚表示,短期内SiFive没有寻找其他晶圆代工合作夥伴的打算。
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